搜索奇才陆奇能扭转百度的颓势吗?

​​在过去20年的很多时间里,搜索技术领域的奇才陆奇先后在雅虎(Yahoo! Inc., YHOO)和微软(Microsoft Co., MSFT)旗下的必应(Bing)对谷歌(Google)发起挑战,但都以失败告终。

四个月前,陆奇回到他的出生地中国,承担起复兴百度在线网络技术公司(Baidu.com Inc., BIDU)的艰巨任务,科技界一些人士认为这也是一个唐吉坷德似的不切实际的目标。百度的核心搜索引擎业务曾令该公司成为中国的谷歌,但该公司现在被糟糕的决策、丑闻和利润下滑所困扰,未来充满不确定性。

陆奇称,他对扭转百度的局面抱有信心,并对谷歌发起新的挑战,这次是在人工智能这个新战场。

陆奇以前也这样自信过。在2009年加入微软时,陆奇对谷歌发起挑战,称必应将成为谷歌有力的竞争对手。

陆奇在上周接受笔者采访时表示,他回百度是因为天时、地利、人和。

他说,中国现在的创新步伐快于美国。例如移动互联网能很快受到中国用户欢迎,是因为中国的银行和零售等传统行业较弱,比较容易破冰。他说,同时百度拥有的大量程序员储备使该公司具备了成为全球人工智能领域领头羊的条件。

今年55岁的陆奇是百度的二号人物,仅次于该公司联合创始人和首席执行长李彦宏(Robin Li)。作为副董事长、集团总裁和首席运营长,陆奇在对百度进行大刀阔斧的改革。他砍掉没有前途的产品、将三个自动驾驶汽车部门整合为一个,并对百度的高级管理层进行了洗牌。​

身着深蓝色开领短袖衫,脚穿黑色袜子和浅棕色凉鞋,陆奇看起来与百度北京总部的数千名程序员没有太大区别。他也是出了名的工作狂,早上7点就到公司,一直工作到很晚。陆奇告诉笔者他曾经想过为什么人类需要睡觉。

知情人士称,在负责微软Office和搜索业务之后,陆奇一度成为该公司首席执行长的人选,但最终曾经担任过他下属的纳德拉(Satya Nadella)成为了微软的首席执行长。陆奇去年9月份从微软离职,他和微软均表示,他离职是因健康方面的原因。

投资公司创新工场(Sinovation Ventures)首席执行长、前谷歌和微软在中国的负责人李开复表示,陆奇的经验、专业技术和勤奋使他成为几乎所有大型中资科技公司竭力争取的人选。

陆奇表示,他拒绝了更大更强公司的聘请是因为那些公司他可能只需要用70%的能力,而百度则需要100%。​

他确实需要全力以赴。在2010年谷歌因政府审查及黑客攻击退出中国市场后,百度开始成为中国科技行业的主导力量,与电商巨头阿里巴巴集团(Alibaba Group Holding Ltd., BABA)和即时通讯巨头腾讯控股有限公司(Tencent Holdings Ltd., TCEHY, 简称:腾讯控股)并驾齐驱。

但随后,百度接连失误。该公司错过了移动互联网浪潮,又姗姗来迟地斥资数十亿美元投资团购、送餐等服务,但这些业务都表现不佳。去年一名患癌大学生在接受了百度搜索到的治疗后去世,此后,政府加强了对医疗广告的监管,而这部分业务正是百度收入的主要来源之一。百度2017年第一季度利润同比下降9.3%。

现在,百度的市值还不及腾讯和阿里巴巴市值的四分之一。过去一年中,腾讯和阿里巴巴股价分别上涨71%和51%。百度股价上涨8%。

百度确实需要重整业务、重拾声誉并重振股价和士气。

要做到这些,陆奇首先需要捍卫百度的核心搜索业务。该业务的优势正在遭受侵蚀,因为网络用户愈加依赖电子商务和社交媒体网站的推荐。据研究公司iResearch的数据,2016年中国的电子商务广告收入已超过搜索引擎广告的收入。

陆奇的应对策略是:实现声音、照片和视频的可搜索化,同时面向汽车、类似亚马逊公司(Amazon.com Inc., AMZN)旗下Echo的个人数字助手和其他实体设备扩大搜索的触及范围。

然后,他必须确保百度对未来的各种投资具有可行性。

陆奇正重金招聘顶级人工智能人才,这推动百度2017年第一季度研发开支增至人民币28亿元(约合4.12亿美元),同比增长35%。这些人才将致力于搜索、语音识别和无人驾驶汽车技术开发等。

陆奇认为,百度能在无人驾驶汽车领域取代谷歌(Google)母公司Alphabet Inc. (GOOG)而成为全球领头羊。

如同谷歌开放Android移动操作系统以普及该系统那样,陆奇上月宣布,百度将对外开放无人驾驶汽车技术以推动无人驾驶汽车发展。陆奇称,百度有望在2021年初之前量产完全自动驾驶汽车。

陆奇称,中国政府和汽车制造商对百度“阿波罗计划”(Project Apollo)无人驾驶汽车项目持积极态度,政府的支持以及与合作伙伴的数据共享将加快无人驾驶汽车技术发展。他说:如果阿波罗推进顺利,百度将赶上乃至超过谷歌。

谷歌对此不予置评。

(本文作者袁莉是《华尔街日报》专栏作家。文中所述仅代表她的个人观点。)

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杰夫(jerfo0)

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